元宇宙是什么?

今天Facebook宣布改名“Meta”专注元宇宙业务。什么是元宇宙,我理解为:一个去中心化的、平行于现实世界中的虚拟世界,再虚拟世界中用数字身份进行沉浸式的社交、购物、自由生活等,它不属于任何公司、机构,而是一个全球化的标准、一个全新的操作系统。

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最近一段时间,元宇宙的概念一直在持续升温。先是号称“元宇宙第一股”的沙盒游戏 Roblox 盛装上市,股票暴涨,市值达到 476 亿美元。然后是游戏公司 Epic 高调融资 10 亿美元。前不久腾讯和字节参与了收购VR产商PICO的竞争中,最终,字节花费了约90亿元收购了元宇宙概念公司PICO正式开始布局元宇宙。

那么,到底什么是元宇宙呢?按照扎克伯格的思路,元宇宙就是一个融合了虚拟现实技术,用专属的硬件设备打造的,一个具有超强沉浸感的社交平台。

腾讯的元宇宙概念,是一个独立于现实世界的虚拟数字世界。用户进入这个世界后,可以用新的数字身份开启全新的自由生活。马化腾还为这个概念起了一个新名字——全真互联网。

阿里巴巴眼中的元宇宙,是允许商家自行搭建 3D 购物空间,让顾客进入店铺后,可以有一种云逛街的全新购物感受。

而作为元宇宙第一股的 Roblox,它的目标就是建立一个让用户能尽情创作内容,并且在虚拟社区中交流和成长的在线游戏。不就是早就存在的 MMORPG(大型多人在线角色扮演游戏)吗?这些厂商搞得神乎其神的,尽会制造新概念。我想说,你这么想,可能还真的是小看了“元宇宙”这个貌似新瓶装旧酒的概念。尽管没有一个公认的定义,但“元宇宙”有一些公认的、应该具备的特征,而这些特征是之前任何一个网游都不具备的,它们是新生事物。

元宇宙必须能永远存在,只要文明还存在。就像真实世界一样,元宇宙中的用户可以更替,玩法可以变化,规则也可以调整,但唯一不能变的,就是这个世界必须永远存在。决不能因为某个公司的破产,而影响了元宇宙的存续。这一点就好像互联网从美国科研单位的内网阿帕网升级为 Internet 国际互联网一样。

元宇宙必须去中心化。就像我们无法判断哪个国家是地球的中心一样,一个合格的元宇宙可以存在热点区域,也可以存在贫穷和富裕,但是一定不能只有一个中心。假如元宇宙世界规则的解释权只能属于某个公司或者国家,这是不能容忍的。做到这一点,就必须有一个接入元宇宙的开源、共享协议,有点类似国际互联网的 HTTP 协议。

元宇宙必须能与现实相连。元宇宙中的经济系统也必须和真实世界的经济系统直接挂钩。你在元宇宙中的身份所产生的影响力必须是真实,而非虚幻的。

正是元宇宙的以上三个特征,才被众多科技界大佬奉为下一代互联网的门票。如果你听到这里,还是对元宇宙的概念不以为然,你可以回想一下当年人们热议移动互联网概念时,一样有很多人对之不以为然。但后来的事实证明,所有不重视它的互联网公司全部都被淘汰、无一幸免。

如果用这三个特征来衡量一下目前打着“元宇宙”概念的应用,你就会发现:所有的应用不过是虚拟现实+社交、虚拟现实+游戏和虚拟现实+购物而已。当然,比起几年前,虚拟现实的软硬件技术都已经提升了不少。我们当然可以使用最新的软硬件技术,来创建一个让人耳目一新的好应用。但是,就像上文提到的几个互联网巨头的布局一样,无论多么优秀的应用,都只能吸引到一部分用户而已。我们可以使用这个新的应用,也可以不使用它。它可能很有趣,但它绝对不会像智能手机取代功能机,移动互联网取代传统互联网那么彻底。或者可以这么说,只要这些虚拟世界依然还是一个依附于其他系统的应用程序,那它就可以被安装,也可以被卸载,当然也可以被无情地抛弃。只有操作系统这个级别的应用程序,才有可能创造一个新的生态,也只有操作系统,才具有成为元宇宙的潜力。但是,只是具备成为元宇宙的潜力,还远远不够。你还记不记得,你上次更换手机时,是如何把旧手机的数据迁移到新手机里去的?如果你的旧手机是苹果,而新手机是安卓的话,我相信这个迁移过程会让你深感痛苦。为了避免在元宇宙中遭遇同样的尴尬,身为元宇宙,就必须遵循一套相同的底层协议。无论是哪家公司开发的元宇宙,都必须使用这套底层协议,确保用户的数据不会受到损失。

目前的虚拟现实设备太过笨重,我们无法接受套上头盔这种操作。对于可穿戴设备,谁能做得更轻巧,谁就拥有必然的优势。我们要么把虚拟现实眼镜做得比手机更轻巧,然后淘汰手机,要么就必须接受虚拟现实眼镜与手机、蓝牙耳机、智能手表这些设备共存的局面。元宇宙创立之初,真正能够实现沉浸体验的应用不会很多,所以与现有的应用程序保持兼容,是一件非常重要的事情。在元宇宙中,我们熟悉的软件操控方法会被彻底打破。曾经的点击、滑屏,都会被新的操控技术所取代。现在看来,眼球跟踪和手势识别是非常有前景的两类技术。简单的操作,一个眼神就能搞定,而更复杂的操控,则需要配合手势甚至双手共同完成。身为一种操作系统,元宇宙的底层架构当然应该是开放和开源的,就好像现在的 HTTP 协议和 TCP/IP 协议一样。应用开发商应该可以利用元宇宙提供的接口,开发出自己的应用程序。每一个应用程序,都可以是与元宇宙连接的独立的世界。应用程序可以通过虚拟界面启动,也可以通过手势启动,甚至可以通过喊一声“芝麻开门”来启动。

现在,很多人都在为如何把不同的元宇宙打通而操心。有人认为区块链是一项关键技术。只要有区块链存在,元宇宙之间就可以相互信任。但是,这个观点最大的问题是:没有任何一个公司,有向别人开放数据的义务。只要 Facebook 不想与腾讯发生连接,那腾讯无论多么积极,两个元宇宙也连通不了。如果元宇宙本身就是操作系统,这个问题就直接迎刃而解了。每一个安装在元宇宙里的小世界,当然会为元宇宙本身留下接口,而元宇宙恰好就是那个能帮助小世界们互相沟通的桥梁。将来,无论是虚拟购物、虚拟社区还是虚拟游戏,所有的应用都会被真正的元宇宙所整合,成为元宇宙当中的一个小世界。最终谁会整合这一切,现在还很难判断。我觉得将来应该会由国际标准化组织出面,联合众多大的科技公司,比如华为、小米、苹果、脸书、谷歌等等,就好像现在制定 5G 的技术标准一样,元宇宙也会诞生几万甚至几十万个专利技术,元宇宙的话语权不会被任何一家公司所掌握。

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